La mémoire chez les animaux : le chien

La mémoire chez les animaux : le chien se souvient

Des membres du groupe de recherche en éthologie comparée MTA-ELTE (Budapest) se sont penchés sur la mémoire du chien. Cette étude nous montre que certains de nos systèmes de mémorisation ne sont pas tellement éloignés de ceux de notre meilleur ami.

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Photo : Pexels via Pixabay (licence CC0)

La technique du « Do as I do »

Le chien, notre compagnon depuis si longtemps, a appris à nous connaître. Il comprend les expressions de notre visage, aime nous faire plaisir et rester le plus longtemps possible en notre compagnie.

Étudier les capacités de sa mémoire paraissait assez difficile et les chercheurs ont dû faire appel à une méthode, appelée le « Do as I do » (fais ce que je fais).

Durant les séances d’éducation, le chien regarde son maître exécuter une action et doit la reproduire à son tour, après avoir entendu un signal verbal de sa part.

Par exemple, l’éducateur peut tourner sur lui-même, sauter en l’air ou sur un meuble et demander au chien de l’imiter.

Les chiens ont-ils des souvenirs ?

Difficile de prouver que les chiens possèdent une mémoire, dite épisodique, avec l’aide de cette seule technique. Le but étant de montrer qu’une action peut être mémorisée, même si le chien n’est pas censé la retenir particulièrement.

Chez l’être humain, la mémoire épisodique contient le souvenir d’événements plus ou moins marquants, mémorisés durant une période variable.

Les scientifiques ont donc rajouté une autre formation après l’entraînement au « Do as I as do ». Les animaux devaient ainsi rester allongés, après avoir observé le mouvement de l’éducateur.

Ensuite, l’ordre « Do it ! » (fais-le !) leur a été donné, afin de les surprendre. Et les chiens se sont bien couché après l’avoir entendu. Ce test a été réalisé plusieurs fois, après différents laps de temps entre les séances.

La mémoire épisodique chez le chien

Que prouve cette expérience ? Aucune raison spéciale ne motivait les chiens à retenir le fait de se coucher après avoir regardé leur éducateur agir. Pas de récompenses à la clé, donc aucun intérêt pour eux à fournir un effort.

Et pourtant, ils s’en sont souvenu et l’ont répété (même si leur souvenir avait tendance à diminuer après quelque temps).

Toutes ces recherches remettent régulièrement en question notre savoir actuel sur les aptitudes mentales des animaux. Pour ceux nous tenant compagnie, elles nous permettent aussi de mieux adapter notre comportement à leurs besoins.

Nos braves compagnons nous observent et se souviennent aussi de nos faits et gestes.

Source :

Cell Press. « Your dog remembers what you did. » ScienceDaily. ScienceDaily, 23 November 2016 https://www.sciencedaily.com/releases/2016/11/161123141547.htm

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